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Amazonian Community Invaded by Ecuadorian Military Seeking Fugitives

Jiménez, Villavicencio’s and Figueroa at Sarayaku

Jiménez, Villavicencio & Figueroa at Sarayaku (image courtesy of Sarayaku)

(Versión en Español aqui). This week, three high profile fugitives fleeing prison sentences for insulting the Ecuadorian President were offered sanctuary by the Sarayaku, an Amazonian community at the forefront of the indigenous resistance movement. Despite pleas from the Inter-American Court of Human Rights to suspend the sentences against the men, on Friday a military helicopter landed close to the Sarayaku community and another hovered over its territory, in direct violation of the Ecuadorian constitution and international law.

The community is on alert for further raids and attempts to detain assemblyman Cléver Jiménez, his advisor and investigative journalist Fernando Villavicencio and President of the Union of Doctors, Carlos Figueroa. Sarayaku President Jose Gualinga has issued a plea for international observers to intervene and prevent further aggression from the government.

The attempted invasion of Sarayaku by the military is receiving widespread social media coverage amongst those in the resistance movement, but what were the circumstances which led to this dramatic turn of events?

Civil unrest and looting was widespread due to the lack of law enforcement (image courtesy of Germán López https://www.flickr.com/photos/germunchis/)

Civil unrest and looting was widespread due to the lack of law enforcement (image courtesy of Germán López https://www.flickr.com/photos/germunchis/)

The story starts in September 2010, when Ecuadorian police went on strike over a new law affecting their benefits. After President Rafael Correa’s failed negotiation attempt at the police HQ in Quito, he accused police of treason and dared them to kill him. Law enforcement officers responded by holding him hostage in a nearby hospital for ten hours. In the resulting clashes between loyal and rebellious police, armed forced and civilians, 8 people were left dead and over 250 were injured.

The indigenous political party Pachakutik subsequently called for Correa to resign or be dismissed on the grounds that his “dictatorial attitude” had generated “serious political turmoil and internal crisis”. Pachakutik assemblyman Cléver Jiménez backed the actions of police who had mobilised against the President, saying “The situation of the police and members of the Armed Forces should be understood as a just action by public servants whose rights have been made vulnerable”.

In 2011, Jiménez and his advisor Fernando Villavicencio filed a request for a criminal investigation against Correa for allegedly committing crimes against humanity, among other offenses, during the police revolt. The attorney general’s office rejected the criminal complaint, deeming it malicious and reckless. Correa responded by suing Jiménez and Villavicencio for “judicial libel.” In April 2013, the National Court of Justice of Ecuador (CNJE) sentenced both men to 18 months in prison. They were also ordered to issue a formal public apology to President Correa and to pay him US $145,000 in damages.

Jiménez and Villavicencio’s appeal was rejected and last month warrants were issued for their arrest, alongside political activist Carlos Figueroa, also accused of insulting the President. On 24th April, the Sarayaku community announced that all three men had been offered sanctuary there “until their situation is resolved favourably and there are guarantees by the State with regard to their physical integrity, their human rights and, particularly, their lives”. In the meantime, the community promised to provide the men with “moral, physical and psychological support and full backing”.

The Sarayaku are usually cited as the most successful example of resistance in Ecuador, best known for winning a historic case against the Ecuadorian state at the Inter-American Court of Human Rights (IACHR). In 2012, the Court ruled that the government had violated the community’s rights when it granted an oil company permission to prospect for oil in Sarayaku territory, without consulting or even notifying them. The community remains at the forefront of the resistance against oil exploitation in the Amazon.

With regard to Jiménez, Villavicencio’s and Figueroa, the IACHR has issued a precautionary measure which states that, based on the information presented, the rights of the three men are “in a serious, urgent situation of irreparable harm”. The Court has recommended that Ecuador suspend its sentences against them.

The Ecuadorian government has publicly announced that it will not abide by the precautionary measures issued by the IACHR.

Yesterday, 26th April, the Sarayaku issued a press release stating that the community had been subject to “assault and harassment of its people by the police and military forces” in response to its decision to offer sanctuary to the sentenced men.

Sarayaku President José Gualinga speaking at their annual congress (image courtesy of Sarayaku)

Sarayaku President José Gualinga speaking at their annual congress (image courtesy of Sarayaku)

Sarayaku can only be reached via plane from the tiny airport in the Amazonian town of Shell, or by motorised canoe from Canelos on the Bobonaza River. On 24th April, shortly after the Sarayaku announced they were sheltering the fugitives, military and police mobilized to the airport and the boat departure point, where they began harassing and inspecting Sarayaku members seeking to enter the territory for the community’s annual congress, which is currently taking place.

On April 25th at approximately 5 pm, two helicopters landed at the river mouth of the Sarayakillo River, just half an hour away from the Sarayaku community. At 7:57 pm another helicopter hovered over Sarayaku territory, generating panic among its inhabitants, particularly the children. The attempted invasion violates the Ecuadorian constitution and international law, which guarantees and protects the rights of indigenous peoples, and goes against the 2012 judgement of the Inter-American Court of Human Rights.

A Sarayaku statement read: “Uniformed forces just landed in Sarayaquillo, half an hour from Sarayaku Tayjasaruta. If they enter the community, they will confirm the dictatorship present in Ecuador, the abduction of the judicial function and the unwillingness to abide by international law. Fear does not exist!”

In another statement, the community promised “we will be watching and if there is aggression against our people we will resist under Article 98 of the Constitution”.

Article 98 states that “Individuals and communities shall be able to exercise the right to resist deeds or omissions by the public sector or natural persons or non-state legal entities that undermine or can undermine their constitutional rights or call for recognition of new rights”.

Sarayaku President Jose Gualinga has asked for international witnesses to prevent further government oppression: “We are a land of peace; we defend Mother Earth, human rights, and nature. We call upon national and international human rights organizations, as well as organizations of indigenous peoples and nationalities of Ecuador, to join in solidarity with the just cause of the Sarayaku. We ask that international observers intervene to avoid aggression, with which we are already being victimized”.

Today, 27th April, the community remains on high alert for further invasions by the military. Keep an eye on this blog in the coming weeks for articles and videos from our visit to the Sarayaku community earlier in the year.

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Comunidad Amazónica Invadida por Militares Ecuatorianos Buscando Fugitivos

Jiménez, Villavicencio’s & Figueroa en Sarayaku (imagen cortesía de Sarayaku)

Jiménez, Villavicencio’s & Figueroa en Sarayaku (imagen cortesía de Sarayaku)

(English version here). Esta semana, tres fugitivos de alto perfil que huyen de las penas de prisión por insultar al presidente de Ecuador, fueron ofrecidos santuario por el Sarayaku, una comunidad amazónica en la vanguardia del movimiento de resistencia indígena. A pesar de las súplicas de la Corte Interamericana de Derechos Humanos de suspender las sentencias contra los tres hombres, el viernes un helicóptero militar aterrizó cerca de la comunidad de Sarayaku y otro se cernía sobre su territorio, violando toda norma constitucional y derecho internacional. La comunidad está en alerta por nuevas incursiones e intentos de detener el asambleísta Cléver Jiménez, su asesor y periodista de investigación Fernando Villavicencio y el Presidente del Sindicato de Médicos, Carlos Figueroa. El Presidente de Sarayaku José Gualinga ha emitido una petición de observadores internacionales para intervenir y prevenir nuevas agresiones de parte del gobierno.

El intento de invasión de Sarayaku por los militares está recibiendo la cobertura en los redes sociales de aquellos en el movimiento de resistencia, pero ¿cuáles son las circunstancias que llevaron a este dramático giro de los acontecimientos?

Los disturbios civiles y el saqueo fueron generalizado debido a la falta de aplicación de la ley (imagen cortesía de Germán López https://www.flickr.com/photos/germunchis/)

Los disturbios civiles y el saqueo fueron generalizado debido a la falta de aplicación de la ley (imagen cortesía de Germán López https://www.flickr.com/photos/germunchis/)

La historia comienza en septiembre de 2010, cuando la policía de Ecuador se declararon en huelga para protestar una nueva ley que afectó a sus beneficios. Tras un intento fallido de negociación en el cuartel general de la policía en Quito, Rafael Correa acusó a la policía de la traición y atrevió a ellos a matarlo. En respuesta, los oficiales de policía lo llevaron como rehén en un hospital cercano por diez horas. En los enfrentamientos resultantes entre la policía leales, la policía rebeldes, el ejército y la población civil y, 8 personas quedaron muertos y más de 250 resultaron heridas. El partido político  indígena Pachakutik posteriormente llamó a Correa a renunciar o ser despedido en razón de que su “actitud dictatorial” había generado “disturbios políticos serios y crisis interna”. Pachakutik asambleísta Cléver Jiménez respaldó las acciones de la policía que habían movilizado contra del Presidente, diciendo que “La situación de la policía y miembros de las Fuerzas Armadas debe ser entendida como una acción justa por servidores públicos, cuyos derechos se han hecho vulnerables.”

En 2011, Jiménez y su asesor Fernando Villavicencio presentaron una solicitud de una investigación penal contra Correa por la presunta comisión de delitos de lesa humanidad, entre otros delitos, durante la rebelión policial. La oficina del fiscal general rechazó la denuncia penal, desestimandolo como maliciosa y temeraria. Correa respondió demandando Jiménez y Villavicencio por “difamación judicial.” En abril de 2013, la Corte Nacional de Justicia de Ecuador (CNJE) condenó a los dos hombres a 18 meses de prisión. También se les ordenó a emitir una disculpa pública oficial al presidente Correa y pagarle EE.UU. $ 145,000 en daños.

La apelación de Jiménez y de Villavicencio fue rechazada y el mes pasado se emitieron los órdenes de arresto, junto con el activista político Carlos Figueroa, también acusado de insultar al presidente. El 24 de abril, la comunidad de Sarayaku anunció que los tres hombres había sido ofrecido refugio allí “hasta que su situación se resuelva favorablemente y existan garantías por parte del Estado, a su integridad física, respeto a sus derechos humanos y, particularmente a sus vidas”. Mientras tanto, la comunidad se comprometió a proporcionar a los hombres con “el apoyo moral, físico y psicológico y el total respaldo”.

El Sarayaku generalmente se cita como el ejemplo más exitoso de la resistencia en Ecuador, mejor conocida por ganar un caso histórico contra el Estado ecuatoriano en la Corte Interamericana de Derechos Humanos (CIDH). En 1996, el gobierno ecuatoriano otorgó una empresa argentina de petróleo, CGC, el permiso para la prospección de petróleo en el territorio de Sarayaku, sin consultar ni siquiera notificar a la comunidad. La comunidad se mantiene a la vanguardia de la resistencia contra la explotación petrolera en la Amazonia.

En cuanto a Jiménez, Villavicencio y Figueroa, la CIDH ha emitido una medida cautelar que establece que, en base a la información presentada, los derechos de los tres hombres están “en una situación de gravedad y urgencia y de daño irreparable”. La Comisión recomendó que Ecuador suspende sus sentencias en su contra.

El gobierno ecuatoriano ha anunciado públicamente que no va a cumplir con las medidas cautelares emitidas por la CIDH.

Ayer, 26 de abril, el Sarayaku emitió un comunicado de prensa que indicaba que “la fuerza pública (ejército y la policía) han iniciado una agresión y hostigamiento a los habitantes de Sarayaku”, en respuesta a la decisión de garantizar la protección a los hombres condenados.

Presidente de Sarayaku José Gualinga habla en su congreso anual (imagen cortesía de Sarayaku)

Presidente de Sarayaku José Gualinga habla en su congreso anual (imagen cortesía de Sarayaku)

Sarayaku sólo se puede llegar por avión desde el pequeño aeropuerto en el pueblo amazónica de Shell, o en canoa motorizada desde Canelos en el río Bobonaza. El 24 de abril, poco después de la Sarayaku anunció que habían ofrecido refugio a los fugitivos, los militares y la policía se movilizó hacia el aeropuerto y el punto de partida de los barcos, donde comenzaron a acosar e inspeccionar a los miembros de Sarayaku que desean entrar en el territorio para el congreso anual de la comunidad, que actualmente está llevando a cabo.

El 25 de abril aproximadamente a las 17:00, dos helicópteros aterrizaron en la bocana del río Sarayakillo, a sólo media hora de distancia de la comunidad de Sarayaku. En 19:57 otro helicóptero sobrevoló el territorio de Sarayaku, generando el pánico en sus habitantes, en particular a los niños. El intento de invasión viola toda norma constitucional y derecho internacional que garantiza y protege los derechos de los pueblos Indígenas, así como la sentencia 2012 de la Corte Interamericana de Derechos Humanos.

Un comunicado Sarayaku dijo: “Fuerzas uniformadas acaban de desembarcar en Sarayaquillo a media hora de la comunidad de Sarayaku Tayjasaruta, si ingresan a la comunidad habrán confirmado la dictadura presente en el Ecuador y el secuestro de la función judicial y la falta de voluntad en respetar el derecho internacional. Miedo no existe!”

En otro comunicado, la comunidad se comprometió “estaremos atentos y si hay agresión a nuestros pueblos resistiremos al amparo del 98 de la Constitución”.

Articulo 98 dice “Los individuos y los colectivos podrán ejercer el derecho a la resistencia frente a acciones u omisiones del poder público o de las personas naturales o jurídicas no estatales que vulneren opuedan vulnerar sus derechos constitucionales, y demandar el reconocimiento de nuevos derechos”.

Presidente de Sarayaku José Gualinga ha solicitado los testigos internacionales para evitar una mayor opresión del gobierno:

“Somos un territorio de paz, defendemos la madre tierra, los derechos humanos y la naturaleza. Hacemos un llamado a las organizaciones de derechos humanos a nivel nacional e internacional, de igual manera que las organizaciones fraternas de los pueblos y nacionalidades indígenas del Ecuador se solidaricen con las causas justas del pueblo de Sarayaku, y pedimos a los observadores internacionales que intervengan a fin de evitar la agresión de la que estamos siendo víctimas”.

Hoy, 27 de abril, la comunidad se mantiene en alerta roja ante nuevas invasiones por parte de militares.

Mantenga un ojo en este blog en las próximas semanas para los artículos y videos de nuestra visita a la comunidad de Sarayaku a principios de año.

(Esta entrada del blog fue traducido a toda prisa, por favor, perdona errores)